Cory Arcangel

At the time of viewing Cory Arcangel’s exhibition “Power Points” at DHC/ARTI was researching the visual arts influences on Samuel Beckett’s aestheticswhich he gathered during a six-month “artistic pilgrimage” to Germany in 1936–37One of the best known was that of _Two Men Contemplating the Moon_ by Caspar David Friedrichwhich Beckett appreciated for its bémolisé or “minor key” effectPerhaps it is because I was looking for it in an attempt to locate myself within an otherwise alienating technological topography that I found something of the bémolisé herebeyond or within all the noisepattern, and spectrum of “Power Points.” 

Cory Arcangel, Sans Caféine, 2013. Courtesy DHC/ART Fondation pour l’art contemporain. Photograph: Richard-Max Tremblay.

Like Friedrich and BeckettArcangel plays heavily (indeed“play” being the operative wordon repetition and a movement towards “lessness” as he reduces video to single lines of pixelstranslates cyber-movement into patterns of colour and sound, and sets his own limits to technological process and progress so that momentum works in the boomerang effect of out and back. As suchdeparture and arrival loop into one another and we are caught in a mesmerizing cyclewaiting for something to occur that never does, and in the process or pause become drawn into the rhythm of redundancywhich seems to convincingly imitate anticipation

I stand in front of _Self Playing Nintendo 64 NBA Courtside 2_2011a large projection of a hacked Nintendo 64 video game featuring Shaquille O’Neal endlessly shooting the ball but never sinking the shotI am made to think of Beckett’s oft-appropriated words from “Worstward Ho”—“Fail againFail better.” Only hereShaq does not fail any better or worse—his is a programmed failure of sameness in an empty arenaits vacuity offering a renewed (if dwindlingsense of expectation in the booming echo of the ball bouncing before its launchDHC provides a basement variety couchallowing an observer to indulge in the rhythm that emerges in the panning between a pop-culture version of the Rückenfigur and his constantly thwarted “prospect view” of the failed shot, and the facial pre-shot zoomrevealing a consistently ambiguous emotion that could be interpreted as hope or conversely, as resignationGiven enough timethe sequence which starts out humorously produces an obsessive uneasiness.

A similar anxiety is achieved in _Sweet 16_2006, as Arcangel applies the avant-garde concept of phasing to align two Guns N’ Roses video clips just out of tempo with one anotherThis looping frustrates the progress of the famous introductory riff to “Sweet Child O’ Mine,” whichthrough the momentum implied in the repetition of three simple chords coupled with the deeply engrained cultural memory of this 1980s anthemis surprisingly effective in evoking an almost unbearable anticipation for the thing to start

Cory Arcangel, Self Playing Nintendo 64 NBA Courtside 2, 2011. Courtesy DHC/ART Fondation pour l’art contemporain. Photograph: Richard-Max Tremblay.

Another slightly out of synch exercise of call and response is _Permanent Vacation_2008in which two Apple iMacs are caught in a seemingly endless “out of office” email loopLike a script in some absurdist theatreit reads as a vain attempt on the part of modern man to echolocate himself in the voidThis back and forth will continue until the system ultimately crasheswhich recalls Kant’s dictum (or a reversal thereofof “purposiveness without purpose”—a concept that Beckett knowingly applied in his narratives of “motion in a stasis,” which arein factwhat Arcangel often offers usUsing the “loop,” indeed the predominant geometry of the collectionthe artist produces a generalized anxiety based on an entropic tension inherent in the paradox of technology’s promise of “progress” or in the perceived limitlessness of the InternetIt’s here that technological hardware becomes a platform or precipice from which to contemplate a modern sublime vistaHoweverthe “cyber void,” as Arcangel demonstratesis actually a system formed of parameters in constant threat of being broken down by the central mechanics of his workrepetition is both the driving and ultimately arresting force that will cause the ubiquitous and dreaded technological “crash.” No doubt what is of interest to Arcangel is the knowledge that these limits exist, while lacking the certainty of the exact distance to be travelled in order to reach them

Within Arcangel’s celebration and parody of popular culture by way of modified video gamesaltered music videos and movieshacked computer programsDIY instructions generously offered on his websiteintricately pieced compositions made of YouTube clips of piano-playing catsthere can be found the echo and shadow of darker themes of absence and disconnection in a constant minor key of thwarted expectationConfronting these worksthe screen becomes the rupture point between subject and object and code becomes a virtual symbol for social alienation within an actual worldBut not all the pieces are made of bells and whistles and the most blatantly bémoliséso quiet that it could easily be missed or assumed evidence of the gallerist’s habitsis Sans Caféine2013. In the tradition of the readymadethe piece is simply a wastebasket filled with crushed empty cans of locally purchased (and presumably locally consumedPepsi Diet Zeroproviding a static and more literal version of emptiness and repetition while making a subtle comment on globalized consumerist behaviourAccustomed now to the trickery and mechanics of the Arcangel oeuvreI find myself standing before it waiting for something to happen, and of coursenothing ever does

“Cory Arcangel: Power Points” was exhibited at DHC/ART, Montreal, from June 21 to November 24, 2013.

Tracy Valcourt is a writer living in Montreal

Volume 32, Number 4

This article originally appeared in Border Crossings #128, published December 2013.

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